L’argent ne fait pas le bonheur

PotosiFuyant un nouveau blocus d’habitants à Uyuni, nous arrivons, non sans mal, à Potosi, à 4000m, ancienne gloire du royaume d’Espagne.

Après les paysages naturels du Sud Lipez, le contraste est saisissant : ville habillée de façades coloniales en son centre et bordée par une montagne « magique », le Cerro Rico.

PotosiPetit retour sur l’histoire riche de Potosi… Au milieu du 16ème siècle, un inca eut la riche idée de se perdre en cherchant son lama (!) sur la montagne près de son village. La nuit étant particulièrement glaciale (on confirme), il fit un feu en haut de sa colline et s’aperçut que le sol devenait liquide et brillant…de l’argent pur!

Les espagnols ayant eu vent de cette découverte, mirent peu de temps à exploiter ce bon filon…
En 3 siècles d’exploitation continue, 2000 milliards de tonnes d’argent (!?!?!?) furent extraits…et 8 millions d’esclaves, prisonniers périrent (!?!?!?!?!?!?!?) dans les mines…tout cela pour alimenter les fastes de la couronne espagnole!
Jadis cité impériale la plus importante d’Amérique du Sud, Potosi s’est éteinte peu à peu à partir du 19ème avec l’extinction de ses filons d’argent.
Mais le bien nommé Cerro Rico a plein de ressources à explorer…

PotosiEt oui Germinal s’écrit toujours au présent à Potosi : près de 7500 mineurs regroupés en coopératives exploitent toujours les mines à la recherche de minerais (zinc, étain, cuivre,…) et des dernières traces d’argent.

PotosiArmés de nos casques, bottes et lanternes, nous décidons de descendre au cœur du Cerro à la rencontre des mineurs.
Dans de longs tunnels étroits et escarpés, nous marchons parfois recroquevillés pour pouvoir franchir les différents sous-sols. L’air rempli de particules de minerais rend l’atmosphère encore plus lourde.

Après plusieurs tunnels avalés, nous croisons 2 jeunes mineurs poussant à la main un wagonnet de minerais… La cargaison pèse une tonne!!! Puis nous voici devant 2 autres mineurs décidés à dynamiter une voie d’accès!
Il existe une hiérarchie des mineurs :

  • ceux ayant moins de 10 ans d’ancienneté poussent les wagonnets 8, 10 ou 12 heures par jour,
  • les secundo manos qui peuvent extraire les minerais avec leur équipe,
  • après 30 ou 35 ans de service, un mineur peut devenir socio (membre) de sa coopérative et peut ainsi laisser la place aux jeunes…

PotosiNous avons même rencontré un vieux mineur de 72 ans (!) qui continuait à trouer la paroi avec une barre à mine…
Pour veiller sur cette confrérie, le « Tio », sorte d’icône-démon-cerbère entreposé dans une galerie, permet aux mineurs de déposer des offrandes de feuilles de coca, cigarettes et d’alcool a 96° (après en avoir bu une lichette) afin de leur apporter prospérité et protection. Nous avons essayé l’alcool local, ça décape la gorge!!
Une visite hors du temps qui nous laisse sans voix et qui nous montre la rudesse de la vie des locaux.

Après l’extraction, le minerai précieux était acheminé à la casa de la moneda, l’hôtel de la monnaie, où les prisonniers frappaient les pièces (réal) à destination de la 1ère puissance mondiale de l’époque, l’Espagne. Aujourd’hui encore l’expression « vale un potosi » – ça vaut un potosi – s’applique à des transactions très lucratives !

Pour découvrir, le monde de Zola, rendez-vous dans la galerie photos. Et en prime, une vidéo.

Infos pratiques pour les voyageurs
– la visite guidée de la Casa de la Moneda est vraiment à faire, en français, s’il vous plait ! Riche en infos historiques et culturelles.
– lors de la visite des mines, ne vous attendez pas à voir des dizaines et des dizaines de mineurs alignés travaillant; le Cerro est tellement grand qu’ils sont éparpillés un peu partout !

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3 réflexions sur “L’argent ne fait pas le bonheur

  1. Ah oui, ça valait un article! Vous passez des hauts sommets aux entrailles de la terre… Dur, dur les conditions de travail des mineurs.

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